Feynman para todos los públicos

Sin duda, uno de los personajes más singulares de la historia reciente de la Física ha sido Richard Feynman. Su figura todavía despierta interés y pasión no sólo en los aficionados a esta disciplina, sino en cualquiera que se acerque mínimamente a él.

El 11 de mayo de 1918 nacía Richard Feynman en el barrio de Queens, en Nueva York. Y la tarde del 28 de noviembre de 2017, en la Sala Verdaguer del Ateneu Barcelonès, en la calle Canuda de Barcelona, se presentaron las diversas actividades que Espai NANO, el grupo de divulgación en nanotecnología de la Associació Catalana de Comunicació Científica, está organizando para celebrar el centenario de dicho nacimiento. ¿Qué tiene de característico este personaje para que personas tan interesantes como Anna May, Claudi Mans o Jordi Díaz decidan reunirse para conmemorar este evento?

Presentación actividades Any Feynman 2018

Lo más probable es que una buena parte de su éxito resida en las múltiples facetas de su personalidad: habrá quien se sienta atraído por sus anécdotas más extravagantes, como su pasión por los bongos, o sus visitas a clubs de striptease en Pasadena. Ser uno de los científicos que colaboraron en el Proyecto Manhattan, responsable del diseño y construcción de la primera bomba atómica, es evidente que también le proporciona un cierto atractivo. Para los más académicos (o mitómanos, que de todo hay), no debemos olvidar que se le concedió el Premio Nobel de Física en 1965, junto a Sin-Itiro Tomonaga y Julian Schwinger, “for their fundamental work in quantum electrodynamics, with deep-ploughing consequences for the physics of elementary particles”.

Pero, last but not least, estoy seguro de que muchos de nosotros valoramos por encima de todo lo anterior su innegable capacidad para transformar la docencia de la Física mediante las ya míticas clases en los primeros cursos de Caltech, recopiladas por sus colaboradores en The Feynman Lectures on Physics, posiblemente el libro de Física más influyente de la historia, y el que más vocaciones hacia esta disciplina (y su manera de enseñarla) ha despertado o reafirmado.The Feynman Lectures on Physics

En el acto del Ateneu Barcelonès se comentó mucho el contenido de estos libros, y cómo su lectura había influido en la trayectoria personal y profesional de varios de los ponentes. Fueron diversas las comparaciones entre la propuesta didáctica descrita en los libros de Feynman y la docencia habitual en las aulas de las facultades de Física catalanas (y de todo el mundo, posiblemente) de las décadas de los años setenta, ochenta y noventa del siglo pasado. Y no se puede decir que éstas últimas saliesen bien paradas de la comparación …

De todos modos, personalmente creo que el análisis que se realizó en este sentido no fue del todo justo. Sí es verdad que en cuanto a contenidos y aproximación metodológica la propuesta de Feynman era radicalmente diferente de la que, por ejemplo, me encontré a principios de los años 90 en la Facultat de Física de la Universitat de Barcelona. Y sí, eran clases magistrales, con pocos o ningún aspecto práctico, con temarios rígidos y disertaciones de los profesores que en muchos casos seguían al pie de la letra los apuntes impresos elaborados por ellos mismos. Pero no es menos cierto que en las aulas de secundaria de aquella época (y en algunas de las de ahora …) la situación no era muy diferente.

Y, sin embargo, hay un aspecto en el que creo que sí podemos encontrar alguna coincidencia. Para ello tengo que referirme a uno de los libros menos conocidos sobre Richard Feynman, a pesar de tener un título de lo más sugerente: “¿Qué te importan lo que piensen los demás?“. Este libro podría ser una continuación del más célebre “¿Está Ud. de broma, Sr. Feynman?“, porque la primera parte es una transcripción de las conversaciones que el físico mantuvo con Ralph Leighton. Sin embargo, la segunda parte recoge una descripción detallada del papel que el científico desempeñó en la comisión encargada de analizar los motivos del accidente sufrido por el transbordador espacial Challenger el 28 de enero de 1986.

A lo largo de las páginas del libro vemos la obsesión de Feynman por entender todos y cada uno de los aspectos relacionados con el transbordador y que él consideraba significativos para su investigación. A medida que avanza el relato, y las reuniones de la comisión, vemos que no deja de preguntar, consultar, comprobar, revisar … cualquier detalle, por nimio o evidente que pareciera, hasta no estar seguro de haberlo entendido de forma plena, tanto para descartarlo como para considerarlo relevante.

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Y creo que esta forma de trabajar sí constituye una herencia significativa de mi paso por los estudios de Física: la meticulosidad en el cálculo (cuando éste es significativo), el control de todas las facetas del problema, la revisión constante de los procedimientos … y, muy especialmente, la pasión por conocer la razón última del funcionamiento del mundo que nos rodea. Es aquí donde algunos de nosotros podemos identificarnos fácilmente con Richard Feynman. Y posiblemente esto es así gracias (o por culpa de) nuestra formación como físicos. Fuera ésta más o menos tradicional, o más o menos innovadora.

En fin, lo que está claro es que estamos hablando de un personaje a quien merece la pena conocer un poco más. Aquí tenéis un resumen de la sesión del día 28, y en breve podremos disponer de la grabación del acto. De todos modos, ¿qué mejor ocasión para acercarse a una de las personalidades más atractivas de la ciencia del siglo XX que aprovechando los diversos actos que están programados a lo largo del próximo año? Estoy seguro de que no os defraudará …

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